Nîmes, de smaken en lekkernijen van de authentieke mediterrane cultuur

De stad Nîmes, door velen beschouwd als het Rome van Frankrijk, biedt het beste van de mediterrane cultuur. Daarmee bedoel ik niet alleen de historische overblijfselen, die op zich al een reden zijn voor een bezoek. Ik ging op zoek naar het Nîmes dat, tegen de achtergrond van zijn indrukwekkende monumenten, me liet genieten van een verrukkelijke keuken, de vreugde van avondwandelingen langs aantrekkelijke etalages en de terrasjes waar het het hele jaar door naar zomer en vakantie ruikt.

Wijnbar 'Le Cheval Blanc', het oudste restaurant in Nîmes

Om je reis naar Nîmes in geweldige culinaire stijl te beginnen, gaat er niets boven het van dichtbij bekijken van het grote amfitheater in één van die restaurants waarvan je altijd denkt dat Hemingway of Picasso er elk moment binnen kan lopen. Le Cheval Blanc is hoogstwaarschijnlijk het oudste restaurant in de stad. Zittend aan een tafeltje keek ik naar de gewelfde bakstenen galerij, ontdekte ik een echt museum vol kunst en stierengevechten waar je, naast schilderijen, beeldhouwwerken en een inrichting die uit de vijftiger jaren lijkt te komen, kunt genieten van een goede maaltijd uit de traditionele mediterrane keuken, samen met een aantrekkelijke keuze aan wijnen.

Le Cheval Blanc - Place des Arènes 1 - www.winebar-lechevalblanc.com (Externe link)

Terrassen en cafés in het oude centrum

Het centrum is pittoresk, gemakkelijk te verkennen en alleen voor voetgangers toegankelijk. Dat betekent dat er terrassen op straat zijn die je de gelegenheid bieden om Nîmes beetje bij beetje te verkennen. Ik vond een paar goede gelegenheden in de Place du Marché rond een symbolische palmboom en in de Place aux Herbes, waar ik me vermaakte met het lezen van de prachtige Romaanse friezen op de kathedraal terwijl ik genoot van een ijskoud glas huisgemaakte limonade.

De verfijnde mediterrane keuken met het beste uitzicht op de Arena

Ik was al vijf jaar niet in Nîmes geweest, maar ik vond een uitstekende reden om terug te keren naar deze Occitaanse stad: het gloednieuwe Musée de la Romanité, een modern museum, educatief en interactief voor alle leeftijden, met ruim 5000 voorwerpen uit het Romeinse verleden in dit deel van Gallië. Wat ik nooit had verwacht was dat ik op dat museum een heerlijke tonijn-tataki zou eten, deel van een menu voor elk budget in een fantastisch restaurant met uitzicht (het beste uitzicht, zou ik zelfs zeggen) op het Romeinse amfitheater. Met de Arena aan mijn voeten heb ik genoten van La Table du 2!

La Table du 2 - 3e verdieping van het Musée de la Romanité - latabledu2.com (Externe link)

Het charmante terras van Le Vintage

Naast een aperitiefje of tapas in het centrum (deze zijn erg populair in deze stad die sterk gericht is op de Spaanse cultuur), kan je jezelf ook trakteren op een lekkere maaltijd op het aangename terras van Le Vintage terwijl je proost op het goede leven in Nîmes, waar de nacht altijd jong is. Als afsluiting van de dag zat ik naast het spierwitte Maison Carrée om de positieve energie van deze stad in mij op te nemen.

Le Vintage - 7, Rue de Bernis - www.restaurant-levintage-nimes.com (Externe link)

Heerlijke etalages en brandade proeven

Wat ik graag doe als ik een Franse stad bezoek, is de etalages bekijken die met zoveel zorg zijn ingericht. Eén van mijn favorieten in Nîmes, Chocolaterie La Tabletterie, ligt tegenover de kathedraal, hoewel ik de laatste keer meer tijd heb doorgebracht bij La Maison de la brandade 'La Nimoise'. Het bekendste product van dit vierde generatie-bedrijf is de brandade, een puree van stokvis, olijfolie en verschillende kruiden die zeer typerend zijn voor de regio. Een broodje in een brandade dippen is net zozeer een gewoonte in Nîmes als het Pinksterfeest. En hier kan je proeven voordat je het koopt. Ik kan geen beter souvenir van Nîmes bedenken!

Chocolaterie La Tabletterie - 4, Rue des Marchands - www.latabletterie.fr (Externe link)
La Maison de la brandade “La Nimoise” - 9, Rue de l'Horloge - www.lanimoise.fr (Externe link)

De lucht boven Nîmes aanraken vanaf de Carré d'Art

De vorige dag had ik gegeten met uitzicht op de Arena, de dag erna lunchte ik met uitzicht op het eerbiedwaardige Maison Carrée in het oude Romeinse Forum vanaf restaurant Ciel de Nîmes, bovenop het door Norman Foster ontworpen moderne gebouw (Carré d’art of Kunstvierkant). Deze combinatie van kunst, geschiedenis en gastronomie is geweldig. Op tafel: een bordje met de beste steak tartare van Nîmes en een glas wijn. Buiten: de best geconserveerde Romeinse tempel van de wereld. Meer heb je niet nodig!

Le Ciel de Nîmes - 16, Place de la Maison Carrée - www.cieldenimes.fr (Externe link)

Zon en een briesje in de Jardins de la Fontaine

Als je toe bent aan een beetje rust kan dat ook in Nîmes, want op slechts vijf minuten van het historische centrum zijn er plekken om te ontsnappen. In Les Jardins de la Fontaine, aan de voet van een heuvel waar de Galliërs woonden lang voordat de Romeinen arriveerden, is er een groene ruimte waar je zuivere lucht kunt inademen, kunt hardlopen of bij de achttiende-eeuwse fonteinen ('s avonds schitterend verlicht) een goed boek kunt lezen. Wandelen door de ruïnes van de tempel van Diana, kijken naar de eenden in de oude bron of klimmen naar de top van de Magne-toren, allemaal goede ideeën om een ander Nîmes in een zeer ontspannen tempo te beleven.

Net als Hemingway in hotel L'Imperator

Als je wilt genieten van het goede leven in Nîmes, is er geen betere plek dan in één van de traditionele hotels, die je niet alleen in de zevende hemel zullen brengen met hun vijf sterren, maar waar ook de muren een verhaal te vertellen hebben, muren die mensen zoals Picasso, Hemingway, Ava Gardner en de beste stierenvechters van de twintigste en eenentwintigste eeuw hebben gezien. L'Imperator is het meest charismatische hotel van Nîmes. Niet alleen vanwege de prachtige inrichting, maar ook vanwege de heerlijke gerechten die de bekroonde chef-kok Pierre Gagnaire uit zijn fornuis tovert. Ook als je er niet logeert kan je, onder het genot van een cocktail in de Hemingway Bar, gemakkelijk voor je zien hoe de schrijver de laatste hand legde aan één van zijn boeken. En om het af te maken hangt er een echte Andy Warhol aan de muur!

Hotel L'Imperator - 15, Rue Gaston Boissier - www.maison-albar-hotels-l-imperator.com (Externe link)

Nimes