Aix-en-Provence, de kunstgalerie die een stad werd

Aix-en-Provence is meer dan de thuisbasis van Cézanne of het postimpressionisme. Overal waar je kijkt, zie je kunst, net als de bijna duizend fonteinen die continu stromen. Ze weerspiegelen de culturele betovering waar je zowel in het charmante stadscentrum als daarbuiten van kunt genieten. Zo was mijn eerste indruk van de kunstgalerie die een stad werd in het hart van de Provence.

Musée Granet aan de Place Saint Jean de Malte

In de voetsporen van Paul Cézanne, de favoriete zoon van deze stad, begon ik niet bij zijn atelier, noch in het Café des Deux Garçons in Cours Mirabeau waar hij vaak kwam. Ik wilde beginnen met het Musée Granet, een ware schatkamer met het grootste aantal werken van deze schilder in de Provence (de permanente collectie bevat er elf). Het museum bevindt zich op de Place Saint Jean de Malte, naast de prachtige gotische kerk van de Ridders van de Orde van Sint-Jan van Malta, die vroeger de priorij van die orde was. Hier vond ik niet alleen Cézannes schilderij van de Mont Sainte-Victoire maar ook andere Franse meesters zoals Ingres, Duqueylard en natuurlijk de man naar wie het museum genoemd is, François Marius Granet. Het museum heeft ook een prachtige collectie Romeinse beeldhouwwerken.

Caumont Centre d'Art, een nieuw leven voor een prachtig huis

Het is pas een paar jaar geleden dat het Hôtel de Caumont, Rue Joseph Cabassol 1, zijn deuren opende als kunstcentrum. Tot 2011 was het een conservatorium. Maar toen deze vorstelijke achttiende-eeuwse residentie in het Quartier Mazarin zijn deuren opende voor het publiek, werd duidelijk dat het gebouw niet alleen een weelderige setting bood, maar ook artistiek gezien een grote aantrekkingskracht uitoefende en in staat was een aantal van de beste tentoonstellingen van die tijd aan te trekken. Tijdens mijn verblijf was de tentoonstelling 'Chefs-d'œuvre du Guggenheim. De Manet à Picasso, la collection Thannhauser' te zien. Zoals de naam al aangeeft, worden er meesterwerken van de grootste schilders van Europese kunst van de negentiende en twintigste eeuw getoond (Van Gogh, Picasso, Renoir, Gauguin, Cézanne, etc.).

Château La Coste, moderne kunst tussen de wijngaarden

Nauwelijks 20 km ten noorden van Aix-en-Provence slaagde ik erin de stad achter me te laten, maar de kunst ging gewoon met me mee. Bij Château la Coste kwam ik de ultieme moderne kunst in de Provence tegen, een perfecte fusie tussen een natuurlijke setting van oude wijngaarden en wijnkelders en de meest avant-gardistische en opvallende werken van kunstenaars van het kaliber van Frank Gehry, Tadao Ando, Tom Shannon, Paul Matisse, Sean Scully, Hiroshi Sugimoto en vele anderen. Er is voor elk wat wils, van kunstkenners tot gezinnen die heerlijk tussen de wijnstokken willen dwalen en de verschillende midden in de natuur tentoongestelde objecten willen bekijken. Bezoekers worden begroet door een reusachtige spin door Bourgeois, een duidelijke intentieverklaring.

La Terrasse, meer dan een zomercafé

Omdat ik een paar uur nodig had voor mijn bezoek aan Château la Coste, ging ik een hapje eten bij La Terrasse, een charmant openluchtcafé met een prachtige selectie regionale kazen op het menu. Onmogelijk om daar niet enthousiast van te worden! Ik kan geen betere en meer Provençaalse combinatie bedenken dan genieten van de verfijnde, moderne kunst in het midden van het platteland, terwijl je in de zon zit aan een tafel vol met perfect bereide typische lokale gerechten.

Slenteren door het oude centrum van Aix-en-Provence

Musea zijn natuurlijk geweldig, maar in Aix-en-Provence kan je ook prima dwalen door het heerlijke historische centrum vol betoverende gebouwen, winkels, honderden fonteinen, terrasjes die opengaan als het lekker weer wordt en natuurlijk je laten betoveren door de architectuur die in de loop van de geschiedenis in de stad is achtergebleven. Zo heeft de kathedraal van Saint-Sauveur een Romaans schip, een gotisch schip en een schip in barokke stijl, hoewel zijn grootste schatten worden gevormd door de prachtige Romaanse kloostergang met zijn dubbele zuilen en natuurlijk de triptiek van het Brandende Braambos, geschilderd door Nicolas Froment, die zich met dit schilderij plaatste te midden van de grote Vlaamse meesters van de vijftiende eeuw. Tijdens mijn bezoek raakte ik ook onder de indruk van de fruit- en groentemarkt op Place Richelme en dronk ik koffie in de Cours Mirabeau, de boulevard in het hart van deze stad.

Place des Cardeurs, middelpunt van restaurants en terrasjes

Ik vind het heerlijk om op het terras van een restaurant te zitten! In Aix-en-Provence gaan de doorgewinterde foodies naar het hart van het historische centrum. Er zijn zo veel restaurants (en terrasjes) aan de Place des Cardeurs dat ik tien dagen in de stad had kunnen blijven zonder twee keer hetzelfde restaurant te bezoeken. Mijn favoriet was Les Baratineurs, aan het eind van het plein, met gerechten uit verschillende delen van de wereld tegen redelijke prijzen en met uitstekende achtergrondmuziek. Het restaurant is een fijne, relaxte plek met een indrukwekkende keuze aan bieren en bood me de gelegenheid om een andere kant van Aix-en-Provence te leren kennen.

Les Petits Plats de Trinidad

Op slechts een steenworp afstand van Cours Mirabeau, in de Rue d'Italie 10 om precies te zijn, ligt een gastronomische parel waar je buitengewoon huisgemaakt Provençaals eten kunt proeven. Les Petits Plats de Trinidad is meer dan een goed restaurant. En hoewel het interieur heel gastvrij aandoet, raad ik je aan om buiten aan een tafeltje te gaan zitten, tenzij het heel koud is. Ook moet je niet weggaan voordat je hun taart hebt geproefd. Die is heerlijk!

Cézannes laatste atelier

Ik kon niet weg uit Aix-en-Provence zonder in de voetstappen van Paul Cézanne te treden. Er zijn zo veel plaatsen die zijn naam dragen dat het VVV-kantoor zelfs een genummerde route aanbiedt die je te voet kunt volgen. Maar als ik slechts één plaats mocht kiezen om heen te gaan zou het L’Atelier de Cézanne bij Colline des Lauves zijn, in het noorden van de oude stad. Zijn werkkamer is schitterend bewaard gebleven en de originele voorwerpen die in zijn werken voorkomen staan er nog steeds. Je hebt het gevoel dat de schilder elk moment binnen kan komen om verder te werken aan één van zijn stillevens met appels, vazen en tafelkleden. In zijn atelier is het net of je je in één van de schilderijen van het Provençaalse genie bevindt.

Aix-en-Provence