Citytrip op de fiets: Nantes, uit eerste hand

Nantes is de stad van die wereldberoemde koekjes met dat rode logo: LU. Maar ze is ook de toegangspoort tot de Loirevallei. Hier vind je het beste van Bretagne: middeleeuwse gebouwen, 18e-eeuwse pleinen, moderne kunst, een speeltuin voor volwassenen en kinderen en meer winkels dan je vakantiegeld lief is. En je kunt er geweldig lekker fietsen. Zowel in de stad als door het achterland.

Voormalige havenstad

Eeuwenlang was Nantes vooral een havenstad. Schepen, kranen, loodsen, matrozen en werkmannen bepaalden de sfeer en tekenden de horizon. Maar vanaf de jaren ’60 van de vorige eeuw kwam de klad erin. Nieuwe havens met moderne infrastructuur of goedkopere arbeiders lonkten naar de alsmaar uitdijende zeeschepen. De containerschepen werden domweg te breed om de Loire zo ver landinwaarts te bevaren. Werkloosheid en armoede tierden welig; de stad raakte ernstig in verval.

‘De werf waar ooit gigantische scheepswanden geklinknageld werden, transformeerde in een plein voor vertier en plezier.’

Grootscheepse innovatie

Zo’n tien jaar geleden kwam het keerpunt: de stad onderging een megametamorfose. De opslagloodsen maakten plaats voor moderne, luxe flats, scholen, musea en restaurants. De werf waar ooit gigantische scheepswanden geklinknageld werden, transformeerde in een plein voor vertier en plezier.

Rit op de olifant

Tegenwoordig vermaken zich dagelijks duizenden mensen met een sprookjesachtige draaimolen en le Grand Élephant. Dit is een reusachtige, mechanische olifant van staal en hout die zich over het terrein voortbeweegt. Op de kade is ook een XXL-barbecue ingericht, waar iedereen gratis en voor niets zijn eigen vlees en groenten mag grillen. Veel mensen komen te voet. Wie slim is, klimt op de fiets. Het gebied is namelijk flink uitgestrekt en per fiets kun je de make-over van de haven zigzaggend en op je dooie gemak verkennen. Af en toe een terrasje pikken is van harte aanbevolen. De keuze is aanzienlijk en elke gelegenheid heeft weer zijn eigen sfeer.

Voorrang voor de fiets

De voormalige haven is maar één deel van de stad. Ook het historisch centrum ging compleet op de schop. De oude wijken vol statige panden zijn piekfijn opgeknapt en het autoverkeer werd er zoveel mogelijk uitgeknikkerd. Daarvoor in de plaats kwam een immens wandelgebied en snelle trams. Fietsers krijgen nu maximaal de ruimte dankzij vrijliggende fietspaden, stallingen en fietsverhuurbedrijven. Het is nu echt een feest om door Nantes te fietsen. Met recht wordt de stad als een heuse fietsstad aangeduid. En dat is knap gedaan want van veel Fransen houden niet van fietsen of ze zijn niet op de hoogte van het bestaan van comfortabele, lichte fietsen (Fransen rijden massaal op een fiets van Decathlon en die blinken vooral uit qua prijs).

‘Het autoverkeer werd zoveel mogelijk uit de stad geknikkerd.’

Van het ene naar het andere culturele knooppunt

Het fijne van fietsen in Nantes is dat je de topattracties heel efficiënt aan elkaar kunt knopen. Zo fiets je van de Passage Pommeraye (uit 1843) via het kasteel van de hertogen van Bretagne en het Jules Vernes-museum naar het spiksplinternieuwe kunstmuseum. Deze laatste topattractie is alleen al om haar marmeren trappen en de kapel het entreegeld waard.

‘Op de fiets kun je de topattracties van Nantes efficiënt aan elkaar knopen.’

Go with the flow

Wil je echt wat kilometers maken en even lekker de stad uit, dan is de Loire een uitstekende leidraad. Als je conditie en enthousiasme het toelaten, kun je de rivier volgen tot aan de monding, ruim 50 kilometer verderop. Op een steenworp afstand van Nantes, op de linkeroever, ligt Trentemoult. Een alleraardigst dorpje met smalle straatjes. Maar – belangrijker - met een aantal restaurants van naam en faam met terrassen die uitzicht op de brede rivier hebben.

La Cigale gonst van het goede leven

Als we alles hebben gehad, rest ons nog een klimmetje tot aan La Cigale. Dit is een brasserie uit 1895, waar de art nouveau van de muren spat. Mozaïeken, spiegels en schilderingen laten ons duizelen. En dan te bedenken dat hier ooit een fastfoodrestaurant inzat en daarna het gebouw ernstig in verval raakte. La Cigale is het zoveelste bewijs van de daadkracht waarmee deze stad overeind krabbelde en er nu beter dan ooit aan toe is.

Niet alleen het interieur van La Cigale schittert, ook hun menu. Wij maken kennis met hun keuken buiten op het terras, gelegen aan een pittoresk plein. Vanaf ons tafeltje observeren we de skateborders, pizzabezorgers, blije stelletjes, vaders en moeders met kinderwagens die het 19e-eeuwse Place Graslin passeren. Voetgangers en fietsers kregen dit statige stukje Nantes recentelijk weer terug, toen ook dit plein autovrij werd.

Goed moment om onze glazen nog eens te laten bijvullen en op deze geweldige fietsstad te proosten. Santé!

Meer informatie:

REISWIJZER:
Per trein door het prachtige Franse landschap kan prima met Thalys (Externe link) en TGV. (Externe link) Eventueel te combineren met een break in Lille.


TOERISTISCHE TIPS:
Nantes Office de Tourisme (Externe link)
Dé wandeling door Nantes: volg de groene lijn (Externe link)


FIETSEN:
Nantes staat in de Top 10 van meest fietsvriendelijke steden. De fiets in de trein meenemen is geen probleem.
Je kunt stadsfietsen huren bij Cyclocity. (Externe link)
Goede toerfietsen heeft Tours de Loire. (Externe link)
Een ritje langs de Loire is de moeite waard, zie de fietsroutes Loire à Vélo (Externe link) en Estuaire Nantes-Saint-Nazaire. (Externe link)


ETEN:
De beste crêpes komen uit de keuken van Heb Ken. (Externe link)
Restaurant Les Chants d'Avril (Externe link) in Nantes, waar de tafels ingeklemd staan tussen dozen vol wijn, is Franser dan Frankrijk. Of pak de Busboot naar het vissersdorpje Trentemoult met leuke restaurantjes en ervaar gelijk de weidsheid van de Loire.
Leuke bar in Nantes: Le Nid. (Externe link)


SLAPEN:
Centraal en comfortabel: Oceania Hôtel de France (Externe link) of Nantes Centre via Appart City (Externe link) of B&B Chez Anny.
Voor een 5-sterrencamping in de stad met gratis zwembad, zie Nantes Camping. (Externe link)

Nantes op de kaart