Canal du Midi

  • © Atout France/Eric Bascoul

Canal du Midi carcassonne fr

Het kanaal tussen de Atlantische Oceaan en de Middellandse kust

Het was pas onder Lodewijk XIV (17e eeuw) dat er serieus werk werd gemaakt van een kanaal dat de Atlantische Oceaan zou verbinden met de Middellandse kust. Het plan kwam van Pierre-Paul Riquet, een welgestelde man die de hele operatie samen met de overheid van de Languedoc zou financieren. In ruil daarvoor zou hij voor altijd de exploitatierechten krijgen. Vijftien jaar na de eerste schep is het Canal du Midi af. Sinds 1996 behoort het tot het UNESCO werelderfgoed. Riquet stierf bankroet en als een gebroken man een jaar voor de voltooiing. Zijn twee zonen openen het kanaal op 24 mei 1683 in een feestelijke optocht van 24 schepen. Zij worden er schatrijk mee. Hun vader houdt er een standbeeld aan over in zijn geboorteplaats Béziers en in elke stad of dorp langs het kanaal is wel een straat of een plein naar hem vernoemd. Het kanaal kent een bloeitijd van tweehonderd jaar. Daarna komt er een spoorlijn van Bordeaux naar Narbonne en zijn er voor een rendabel transport te grote schepen nodig. Nu wordt het kanaal vrijwel uitsluitend voor de pleziervaart gebruikt. Het grootste gedeelte van het jaar ligt het er mooi en verstild bij, geflankeerd door een kleine vijftigduizend platanen die zijn geplant als versteviging van de oevers en als houtvoorraad voor het onderhoud van de kades. In de zomer buigen ze als een dak over het kanaal, wat een sprookjesachtig aanzien geeft. De gevallen bladeren hebben er in de loop van eeuwen wel voor gezorgd dat de diepte van het kanaal is geslonken van 1.80 tot 1.40 meter.

Het Canal du Midi heeft een lengte van 240 kilometer en verbindt Toulouse met de Thau, vlakbij Sète. Het is het oudste kanaal van Europa en nog steeds in gebruik.U kunt het kanaal over gaan in de auto, op de fiets of met een (woon)boot en af toe een pauze inlassen onder de schaduw van bomen. Sluizen, bruggen en dammen wisselen elkaar af. U kunt Toulouse bekijken en vervolgens Carcassonne en Narbonne ontdekken. In Béziers is er de passage van de Neuf Ecluses de Fonseranes van het kanaal, waar u technische meesterwerken en een lift naar de stad vindt. Wanneer u het parcours verder volgt komt u uit bij de Thau. Met deze reis bevindt u zich in het hart van de natuur.   

Aanlegplaatsen en sluizen
Wie in Nederland kanaal zegt, denkt meteen aan een kaarsrechte vaarweg. Het Canal du Midi kronkelt echter van begin tot einde door het prachtige land. Er zijn maar liefst 116 sluizen nodig over het hele traject van Béziers naar Castets en Dorthe. De 190 kilometer naar Bordeaux over het Canal telt 53 sluizen, waarvan de meeste geautomatiseerde sluizen zijn die de amateurkapitein zelf moet bedienen. Door middel van een draai aan een stang die over het water hangt, wordt de sluis geactiveerd. Als de boot ligt aangemeerd, kan met een druk op een knop het schutten beginnen. Het verval is zeker voor Nederlandse begrippen erg hoog, soms wel drie meter. Zet u dus schrap, meer goed af en kijk of de glijstangen goed zijn. Bij Grisolles, op 27 kilometer, ligt het eerste aanlegpunt.

Vaarbrevet
Iedereen kan varen met een boot op het kanaal: er is geen vaarbewijs voor nodig. Ieder is eigen kapitein en naargelang de boot kunnen er maximaal zeven opvarenden mee. Van de eigenaar van de boot ontvangt de aspirant kapitein nog een snelle cursus met de basisbeginselen van het varen op het kanaal; een lesje in bootonderhoud, vaartips en hoe er door een sluis moet worden gevaren. De tips zijn meestal ook te vinden in de "Manuel du Capitaine" die op elke boot is te vinden. Oefen wel even voordat u vertrekt; het is toch vooral zaak om de boot heelhuids terug te brengen bij de eigenaar.
 
De kaarten die u nodig heeft voor een reis op het Canal du Midi, zijn de Guide Vagnon nr. 7 of de Navicarte nr. 11.Voor andere routes op Frans binnenwater: "Frankrijk per boot", Nelly Duijndam & Frans Westerweel, Uitgeverij Bzztôh, 2002, ISBN 905501897X, € 39,95.
 
Meer informatie (in het Nederlands) over het Canal du midi vindt u ook op de site van de regio Languedoc-Roussillon.

Meer informatie kunt u verkrijgen bij het VVV kantoor van het Canal du Midi via het telefoonnummer: 04.67.37.85.29